Jesus is born, even in wounded Orissa
by Thomas Chellan
“Be not afraid: the words spoken by the angel to the shepherds on Christmas Eve are a message to Christians who have suffered violence and persecution and are painfully trying to rebuild their burned homes, and, most importantly, new relationships with their neighbors. Violence in the name of faith is a denial of the soul of India.

Father Thomas Chellan is the Indian priest who on 25 August 2008, at the beginning of anti-Christian pogrom in Orissa, was attacked by a group of around 50 Hindu extremists beaten, using clubs, crowbars, axes, spears, wounded and stripped,. With him, a sister suffered the same violence. On 23 May this year he  received the "Defensor Fidei" 2009 prize. Established by the foundation "Fides et Ratio" and the Catholic monthly "Il Timone", the prize was awarded to the Indian priest for his testimony of faith. Il In his speech of thanks, Father Thomas said that the Christian faith is the route through which the Dalits and India can develop. He recalled with gratitude the work of the missionaries who preceded him, spreading "the seed of the Universal Church and asked not to look upon to the faithful of Kandhamal with "pity ", but to imitate their faith." AsiaNews asked him for a reflection this Christmas.

New Delhi (AsiaNews) - Christmas  is the story of  men  collaborating  with  God  to  fulfill his  plan  on  earth   - a  savior  looking  for  a saving  hand.  A  number  of people   take  up  specific  tasks  entrusted  to  them  to  make   possible  the  coming   of  god  on  earth.  The  angel,  Mary, Joseph,  Shepherds  and   king  play  their  role  faithfully as  god  desired.  All  of  them  were  willing   to  set  aside  their  works  and  join  hands  in  god’s  plan. Each  of  them  were well  instructed  about   their   role  it  was  just  enough  to  do  what  they  were   told.  It  was  something   like   a  relay – race, a  common  mission  each  of  them  having   a  significant  role  in  it.  No  one  refused  to  accept  their   responsibility   making  one   or  other   excuses  like   ‘ I am  very  busy  ‘or’ I   have  no time’. They  felt  involved  in   god’s  mission  and  enjoyed  their  role  in  it.  It  is  the  story  of  god,  angel  and  men  communicating   to  each  other.  Today  in  our  daily  life  we  experience  conflicts,  threats  and  disunity  in  our  families  in  our  church  and   in  the   society  at  large. It  is  because  of  the  lack  of  co – operation.  When  we  have  it  among us  we  can  experience  god’s  presence   amidst   us.  He  is  looking  for  more  people  to  join  in  his  mission.

 

Christmas  is  communicating   the   joy   of  God’s  coming  on  earth.  It  is   the  message    that  instill  hope  in  the  people,  not  hatred  or  threat  to  life.  It  is  seeing  what  is  heard  already.   The  angel  announced  to  the  shepherds  “ a  savior  is  born” ( LK. 2:11).  The  shepherds  said  among  themselves, “ let us go  Jerusalem  and  see  (LK. 2: 15). They  went  on  communicating  this  message of  joy  to  others  (LK. 2:17) The   shepherds  did  not  remain  as  mere  listeners  to  the  angel,  they  did   not  remain  as  spectators  rather  they  became  preachers  by   proclaiming  Jesus  to  other. Now  they  have  a new  identify   the  people  who  have  seen  the  savior,  people  flocked  to  hear  them  and  they  were  astonished (LK. 2: 17).

 

True,  God  did  not  find  a shelter  to  be  born,  but  he  found  place in  the  hearts  of  men.  It is  fitting   that  he  was born  in  a  manager,  an  open  place  where  one  can  have  easy  access.  Today  houses  are   closed  places  with  people  with  closed  minds, who do not  relate  to  their  neighbors  or  the  world  outside.  The  first  Christmas  continues, the  same  way  even  to  this  day. The  media  draws  our  attention  to  the  happenings  of  the  world  around  us.  There  are  thousands  of   people  who  flee  their   homeland  and  properties  for  social   religious, racial  and  linguistic  reasons. What  about  the  plight   of  refugees  and  migrant  laborers?  There  are  many  more  Josephs  and  Marys  looking    for  a  shelter  for  their  child to  be  born. Mary  and  Joseph did  not  have  a   planned  family,  they did  not  have  a steady  income, all  their  calculations were  in  God alone. Though  they  could  not  provide  a  proper  shelter  for   Jesus, Mary  welcomed  Him  to her  womb, allowed  Him   to  be  born  through  her.  Today  we  have   well  planned  families, steady incomes,  calculated  living  conditions,  but  no  place  for  the lives that would   be  born.  Herod  attempted  to kill  Jesus  when  he  heard  that  he  was  born.  Today  life is stopped  or  killed  even  before  they  are  born  into  this  world.

 

‘Do not be afraid’ is   the  message   of  Christmas   to  the  Christian  community  in  Orissa,  specially  in  the  Kandhamal  district.  The  angel  said   to  Joseph  do not be afraid to take   Mary  as  your  wife  (Mt. 1: 20). ‘Do not be afraid I  am  here  to  give  you  good  news,  great  joy  for  all  the  people’  the angel   said  to  the  shepherds. The  message  of  the  angel  ‘ do  not  be  afraid’  made  Joseph  to  change  his  mind, the  same  message  strengthened  the  shepherds  to  proceed  to  Bethlehem  and  returned  courageously  proclaiming   to  the  people  the  message  that  Jesus  is  born.

 

The  Christian  community in  Kandhamal  district  of  Orissa, India  were the victims  of  violent  attacks  against  them  December  2007  and  in  August  2008. In  the  well  planned  attacks  number  of  people  lost  their  lives, thousands   of  houses  were  burnt  and  properties   destroyed,  people  fled  to  the  forest  for  security  and  safety  for want  of  protection  from  the  civil  authorities.  Almost  an  year  they  spent  in  relief  camps. The  churches  and  Christian  institutions  were burnt down,  remain  like  abandoned  properties  even  to  this  day.

 

It is  encouraging  to  note  that  in  the  midst  of  these  untold  sufferings  and  uncertain  future  the  Christian  community  there  is  marching  ahead, holding  their  faith  with  courage  and   conviction. They  are  getting  ready  to  celebrate   Christmas  in  the  temporary  structures   constructed  with  bamboos  and  polythene  sheets. Yes,  they  go  ahead  with  the  message  of  the  angel ‘ do  not  be  afraid’. Now  the relief  camps  are  demolished , people  are  back  in  their  villages  and  trying  to  rebuild   their  houses. For them to  look   back  is  gloom  all  around,  at  the  sametime   looking  ahead  is  a  ray  of  hope – the  joy  of  Christmas.  They  see  a  friend  in  Jesus  who  had  no   home  to  be  born,  he  and  his  parents   had  to  flee  to  Egypt  to  save  his  life  just  as  they  had  to  leave  everything  and  take  refuge  in  the  forest  and  relief  camps.

 

As  they  build  their  new  houses,  it  is  their   take  ahead  to  make  new  relationships  and  mend  the  strained  relationships   with  the  neighbors.  In the  Bible   we see  Abraham  going  to  a new  place  and  Jacob  building  a  new   temple, signify  renewed   experience  of  god   in  their life. So  also   living  in the   newly   constructed   houses  let  them  experience   a  renewed   presence   of  god in  Kandhamal  district.  A god  who  will  radiate  his  joy  and  peace  to  all  braking   all  barriers  of  caste  and  creed.

 

India  is  a  land  of  religions.  It  has  a  long  standing  history  of  religious  heritage. This is  the  birthplace  of  Hinduism, Buddhism,  and  Jainism.  People  of  all  religious  live  in   harmony  in  co – operation  and   understanding.  This  is  the  soul  of  India.  The  attack  on  minorities  in   various  parts  of  our  country  in  the  recent years  is  the  handiwork  of  certain  people  for  their  selfish  interests   or  political  gain.  This  is  certainly  against  the  spirit  of   India. It  is  the  task  of  every  Indian  to  carry  ahead  the  great   tradition  of  religious  co- operation  and  collaboration, to  put  an  end  to  the  recent  violence  and  chaos in  the  name  of  religion.

 

May  this  Christmas  instill  in  us  courage  and  conviction  to  carry  the  message  of  Jesus. The  church  in  India  is  the  result  of  the   hardwork  of  selfless  missionaries  from  abroad  and  India.  In  the  midst  of  violence  and  various  disturbances  we  cannot  fail in  one  mission.  The  message  is  clear ‘Do not be afraid!’.

INDIA_-_Natale_Kandhamal.jpg